Parapente: el cielo es lo último en medicina deportiva.


El parapente se ha convertido en una de las disciplinas de vuelo libre más populares. Los rápidos avances en el diseño de alas y arneses han llevado incluso a los pilotos aficionados a volar regularmente más de 100 km a la vez, con un récord mundial de 568 km en un solo vuelo (1). En el verano de 2016, el piloto francés Antoine Girard voló 8.150 m sobre Broad Peak en Pakistán sin oxígeno suplementario. La competencia prospera en el vuelo acrobático y de fondo, y la FAI propuso recientemente el parapente como el primer deporte aeronáutico en los Juegos Olímpicos de Tokio 2020.

El parapente consta de un ariete inflable («ala»), con una suspensión suspendida bajo finas líneas sintéticas. A diferencia de un paracaídas, un ala tiene forma de ala, lo que le permite al parapente trepar en aire cálido y ascendente y volar por todo el país. Detectar estas áreas de aire ascendente, invisibles entre el paisaje, usarlas de manera efectiva y evitar turbulencias peligrosas son habilidades esenciales de vuelo libre. Todo el equipo está empaquetado en una mochila de 5 a 10 kg que permite a los pilotos volar, caminar y acampar largas distancias, como la carrera Red Bull X-Alps de 1138 km de Salzburgo a Mónaco.

Hasta la fecha, la mayoría de las investigaciones sobre parapente se han centrado en la morbilidad y la mortalidad por accidentes. Estos accidentes generalmente se debían a errores de juicio o de pilotaje, no a fallas del equipo. En 2016, la French Flying League registró más de 14.000 vuelos (3). De estos (y todos los vuelos no registrados), 15 terminaron en muerte y 144 en lesiones graves, la mayoría de las veces fracturas por compresión de los huesos largos y la columna lumbar (4,5). Los fabricantes respondieron mejorando la protección de la espalda y los airbags. Sin embargo, la necesidad de equipos más livianos y aerodinámicos ha hecho que priorizar el peso sobre la seguridad sea un imperativo comercial.

Comprender la fisiología de los pilotos de parapente en vuelo puede ser una forma adicional de prevenir accidentes y mejorar el rendimiento (6). Volar es una tarea difícil. Los pilotos están expuestos a hipoxia hipobárica, frío, viento, fuerzas G, enfermedad por descompresión y peligros físicos mientras dirigen su nave a través de una masa de aire invisible en constante cambio, a menudo con otros parapentes en las proximidades. Las pruebas de metabolismo en vuelo durante el parapente de fondo han demostrado que los requisitos físicos generales para el vuelo son bajos (aproximadamente 1,7 MET) (7), lo que implica que el agotamiento general después de un vuelo largo se parece más a un viaje largo que a un maratón. Sin embargo, la activación simpática durante el despegue es alta y puede ser una fuente de error (7,8), y volar a altitudes extremas o en condiciones de mucho frío o calor puede aumentar significativamente este requisito (9).

El parapente es un terreno fértil para los profesionales médicos: es una disciplina en evolución con muchos desafíos fisiológicos y cognitivos, una comunidad de pilotos apasionada, un enorme potencial para las ideas de investigación (10) y amplias oportunidades para mejorar la seguridad y el rendimiento.